تنطلق الليلة النسخة الحادية والعشرون من كأس الخليج لكرة القدم التي تستضيفها البحرين من 5 إلى 18 الجاري. ويبحث منتخب البلد المضيف عن لقبه الأول في المسابقة التي استضاف نسختها الأولى في عام 1970، حيث يستهل مشواره بمواجهة منتخب عمان بطل «خليجي 19» على الاستاد الوطني، ضمن منافسات المجموعة الأولى. وعرفت ستة منتخبات طريقها إلى اللقب الخليجي حتى الآن، هي: الكويت (10 ألقاب، رقم قياسي) والسعودية (3 ألقاب) والعراق (3 ألقاب) وقطر (لقبان) والإمارات (لقب واحد) وعمان (لقب واحد)، وحده المنتخب البحريني (إذا استثنينا منتخب اليمن حديث العهد في البطولة)، لم يذق طعم التتويج حتى الآن.

وتحتضن البحرين كأس الخليج للمرة الرابعة بعد الدورة الأولى (عام 1970) والثامنة (1986) والرابعة عشرة (1998)، وفي المرات الثلاث كان اللقب من نصيب المنتخب الكويتي.
وتستعد البحرين منذ أكثر من عام لاحتضان «خليجي 21»، وتحديداً منذ أن قرر رؤساء الاتحادات الخليجية إقامتها على أرضها بدلاً من مدينة البصرة العراقية كما كان مقرراً على هامش الدورة السابقة في عدن اليمنية عام 2010 لأسباب أمنية.
وستكون بداية البحرين في البطولة صعبة جداً بمواجهة منتخب عماني متجدد يعيش استقراراً فنياً بقيادة المدرب الفرنسي بول لوغوين.
لكن عمان تلقت ضربة موجعة بعدم تحرير ويغان الإنكليزي الحارس علي الحبسي، أفضل حارس في دورات الخليج أربع مرات متتالية بين 2003 و2009.
وفي المباراة الثانية، يلتقي منتخب الإمارات مع نظيره القطري على الاستاد الوطني أيضاً.
المنتخبان دخلا في الأعوام الأخيرة على خط المنافسة بقوة على ألقاب دورات الخليج التي بقيت لحقبة من الزمن حكراً على منتخبات الكويت والعراق والسعودية، باستثناء اختراق قطري عام 1992 بلقب أول على أرضه.
وهنا برنامج اليوم وغد (بتوقيت بيروت):
السبت:
- المجموعة الأولى:
البحرين × عمان (20,15)
قطر × الإمارات (22,15)
- الأحد:
- المجموعة الثانية:
الكويت × اليمن (18,15)
السعودية × العراق (20,15).